Муравьиный альдегид, формальдегид, или метаналь

Муравьиный альдегид СН2О, газообразное вещество весьма острого запаха, получается обыкновенно пропусканием смеси паров метилового спирта с воздухом через раскаленную спираль из медной или серебряной сетки. Образовавшийся муравьиный альдегид поглощают водой. Водный раствор его (обыкновенно 40%-ный) продается под названием формалина.

Технология контактно-каталитического процесса окисления метилового спирта воздухом была впервые изучена и осуществлена русским химиком Е. И. Орловым.

Формальдегид образуется также при неполном окислении многих органических веществ, начиная от метана. Поэтому перспективен метод его промышленного получения из природного газа прямым окислением. Имеются также сведения о получении формальдегида этим путем из пропана и бутана газов нефтепереработки.

Своеобразное поведение водных растворов формальдегида при перегонке (с водяными парами улетучивается очень мало

СН2О), а также отсутствие в спектрах поглощения и спектрах комбинационного рассеяния частот, характерных для карбонильной группы, свидетельствует о том, что формальдегид в растворах находится в виде гидратов. В частности, он может находиться в виде метиленгликоля

или гидратов полимеров (димера, тримера, вплоть до октамера), имеющих следующее строение:

Такие полимеры называются полиоксиметиленами. Концентрация свободного формальдегида в водных растворах не превышает 0,1%.

При упаривании водных растворов формальдегида происходит дальнейшее уплотнение полиоксиметиленов и образуется твердый продукт, называемый параформальдегидом. А. М. Бутлеров, впервые получивший это вещество, назвал его триоксиметиленом, полагая, что это индивидуальное вещество состава (СН2О)3. Впоследствии было показано, что параформальдегид на самом деле является смесью полиоксиметиленов, содержащих от 8 до 100 оксиметиленовых звеньев. При нагревании, особенно в присутствии кислот, параформальдегид частично деполимеризуется в газообразный формальдегид. Очень чистый сухой газообразный формальдегид довольно стоек, но присутствие даже следов воды вызывает его полимеризацию с образованием полиоксиметиленов.